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Ford Ecostar et Ghia Connecta

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Après s’être satisfait du pot d’échappement catalytique pour réduire la pollution automobile, les constructeurs s’aperçoivent qu’il faut se résoudre à une remise en cause fondamentale de la technologie automobile pour progresser plus loin dans ce domaine, ce qui implique une évolution radicale des techniques de motorisation. D’où une énorme relance, à travers le monde, des développements de nouveaux moteurs thermiques (notamment ceux utilisant des combustibles non-pétroliers), et surtout des véhicules électriques.
Lorsqu’ils décident de s’investir complètement sur un programme, les Américains sont capables d’obtenir, dans des délais relativement courts, des progrès énormes : il faut s’attendre que la voiture électrique constitue, pour les constructeurs automobiles d’outre-Atlantique, un défi comparable - toutes proportions gardées - à ce que fut le programme Apollo dans les années 60-70. Il est intéressant de noter, d’ailleurs, que l’industrie automobile utilise aujourd’hui nombre de technologies qui furent développées pour la conquête spatiale.

 


Batterie sodium-soufre

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Dans les années 70, certains avaient avancé l’idée d’employer une pile à combustible, du type de celles qui équipaient les capsules Gemini et Apollo, pour fournir l’énergie électrique dans des véhicules automobiles. En fait, la technologie spatiale va s’appliquer ailleurs pour le générateur des véhicules électriques : l’encapsulage d’un accumulateur au sodium soufre dans une cellule apte à résister au choc d’une collision.
On lève ainsi le principal obstacle à l’utilisation d’un accumulateur offrant une efficacité maximum. Ford a choisi la batterie sodiumsoufre pour une nouvelle famille de véhicules électriques dont il a dévoilé les premiers aspects à la fin de 1991. Autre innovation pour ces véhicules : un moteur à courant alternatif, triphasé, piloté par une alimentation électronique permettant de le faire travailler en générateur et de récupérer ainsi de l’énergie à chaque freinage. Ce moteur développe 75 ch et entraîne les roues par l’intermédiaire dun simple réducteur à train épicycloïdal ; performance obtenue en allégeant le véhicule au maximum, grâce à l’emploi de matériaux d’avant-garde : carter de transmission en magnésium, ressorts de suspension, plancher de chargement et bloc frontal en matériaux composites.
La Connecta, dessinée par Ghia à Turin, est présentée comme un "taxi urbain familial" ; mais elle peut être équipée d’un générateur électrique autonome, doté d’un petit moteur à combustion interne. Son autonomie passe alors à 400 km environ, tandis que sa vitesse de pointe (120 km/h) reste inchangée. La légèreté de la Connecta, réalisée en sandwich fibre de carbone/Kevlar, lui donne des accélérations étonnantes : 0 à 80 km/h en 12 s.
L’aménagement intérieur de cette voiture présente également des solutions originales, notamment les sièges de sécurité pour enfants, escamotables au dos des sièges des passagers adultes.

 


Ghia : un centre de créativité

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Créé en 1915 par Giacinto Ghia, le carrossier italien, Ghia S.p.a. a été repris par De Tomaso en 1967, puis par Ford en 1972. Parmi ses stylistes les plus fameux, cette entreprise compta Giorgio Giugiaro, lequel fonda ensuite son entreprise : Ital Design. C’est à lui qu’on doit, lorsqu’il travaillait chez Ghia, des engins aussi fabuleux que les De Tomaso Mangusta et Pantera, à moteur Ford V8. Ghia a signé certaines réalisations qui ont fait date : la Volvo P 180, les coupés Volkswagen-Karmann et le Coupé Fiat 2300.
Dans les années 50, le carrossier italien se rendit célèbre en dessinant plusieurs voitures pour les constructeurs américains, dont certaines connurent un succès indéniable, telle la Chrysler 300, ainsi que des "dream cars" pour Chrysler, Ford et Packard. Depuis son incorporation dans le groupe Ford, Ghia joue un rôle spécifique de création de voitures expérimentales, généralement dévoilées lors du Salon de Genève. Simultanément, Ghia signe les versions haut de gamme de Ford. Enfin, le bureau de style de Ghia est habituellement mis en compétition avec les bureaux de style de Ford aux États-Unis et en Europe, pour tous les projets importants de nouveaux véhicules.

De I’Ecostar...

L’Ecostar, dérivé du break tôlé Ford Escort, n’est pas un simple exercice technologique puisque 80 unités sont en construction ; elles seront mises en service expérimental à la fin de 1992 aux États-Unis. et en Europe, dans des flottes de livraison, afin d’en valider les concepts technologiques. L’Ecostar offre une charge utile de l’ordre de 360 kg, pour un poids total de 1 400 kg, avec une autonomie d’environ 160 km en cycle urbain et de l’ordre de 320 km à la vitesse moyenne de 40 km/h. En circulation urbaine, ses accélérations surclassent celles de la quasi-totalité des voitures de taille comparable.

…à la Connecta

Voiture plus spécialement urbaine (au sens américain du terme !), avec une option dotée d’un générateur auxiliaire lui donnant une plus grande autonomie, la Ghia Connecta (ci-dessus) est en fait un exercice de carrossier sur la même base mécanique que l’Ecostar. Toutefois, cette voiture bénéficie de tous les équipements de sécurité (verrouillage électronique des portes) et de confort (climatisation) considérés comme indispensables par les Américains.
Afin de maintenir l’habitacle à une température acceptable lorsque la voiture stationne en plein soleil, sans risquer de décharger la batterie, le toit de l’Ecostar est recouvert de cellules solaires alimentant le système de conditionnement d’air. La Connecta mesure 4,20 m de long et 1,55 m de haut, sur un empattement de 2,768 m.



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